Eιναι γνωστό ότι ανήμερα των Χριστουγέννων του 1961 ο Τσέχος μηχανολόγος και μετέπειτα διδάκτωρ στη Χημεία Otto Wichterle κατασκεύασε τους πρώτους τέσσερις "μαλακούς" φακούς επαφής, με λεπτά και λεία άκρα. Οι φακοί αυτοί κατασκευάστηκαν με τη βοήθεια μιας ατράκτου από μηχανή και μιας γεννήτριας (δυναμό) από το ποδήλατο του γιου του, από το συνθετικό πολυμερές HEMA, που ο ίδιος είχε ανακαλύψει. Αφού ξέπλυνε τους φακούς με διάλυμα φυσιολογικού ορού, στο οποίο παρέμειναν για όλη τη διάρκεια της νύχτας, τους εφάρμοσε στους οφθαλμούς του. Αν και οι φακοί αυτοί δε διέθεταν την κατάλληλη, για το δικό του διαθλαστικό σφάλμα, διορθωτική δύναμη, εντούτοις ήταν πολύ άνετοι. 

Δέκα χρόνια νωρίτερα, το 1951, ο Kyochi Tanaka είχε κατασκευάσει στην Ιαπωνία τον πρώτο "σκληρό" φακό από υλικό PMMA, δημιουργώντας παραλληλα το πρώτο ερευνητικό κέντρο φακών επαφής (Nippon CL Research Insitute) στον κόσμο, του οποίου συνεχιστής ήταν η Menicon.

Αν και η δημιουργία των πρώτων φακών επαφής θα μπορούσε να χαρακτηριστεί  το σπουδαιότερο επίτευγμα στην ιστορία των φακών επαφής, κατά τη διάρκεια των τελευταίων δεκαετιών έχουν πραγματοποιηθεί εξαιρετικά σημαντικές εξελίξεις ως προς τα υλικά, τη γεωμετρία, το σχεδιασμό και τη συχνότητα αντικατάστασης των σύγχρονων φακών επαφής. Η εμφάνιση των φακών επαφής σιλικόνης υδρογέλης (το 1999, με την πατέντα τους να ανήκει στη Menicon από το 1979), οι οποίοι ικανοποιούν τις ανάγκες του κερατοειδή σε οξυγόνο απαλλάσσοντας τους χρήστες από τις μακροχρόνιες επιπλοκές της υποξίας, καθώς και των φακών επαφής μιας χρήσης (ημερήσιας αντικατάστασης), οι οποίοι αποτελούν ενδεχομένως την πιο υγιεινή επιλογή, αποτέλεσαν τις κυριότερες εξελίξεις στον τομέα των μαλακών φακών επαφής. 

Παράλληλα αξιοσημείωτη είναι και η πρόοδος που συντελέστηκε στα υλικά των ημίσκληρων φακών επαφής και το 1982 η Menicon κατασκεύασε τους πρώτους αεροδιαπερατούς ημίσκληρους ΦΕ, ενώ το 1995 κατασκεύασε φακούς με πολύ υψηλή διαπερατότητα σε οξυγόνο (hyper Dk). Οι αεριοδιαπερατοί ημίσκληροι φακοί χρησιμοποιούνται σήμερα κυρίως για τη διόρθωση υψηλών και ανώμαλων αστιγματισμών, αλλά βρίσκουν επίσης εφαρμογή στην αποκατάσταση των απαιτήσεων όρασης σε παθολογικές καταστάσεις του κερατοειδή (π.χ κερατόκωνος) ή μετά από μεταμόσχευση κερατοειδή.

Η δεκαετία που διανύουμε αναμένεται να φέρει νέες επαναστατικές εφαρμογές στον τομέα των φακών επαφής, καθώς σημαντική ερευνητική δραστηριότητα πραγματοποιείται σήμερα στα κέντρα έρευνας και τεχνολογίες των μεγαλύτερων κατασκευαστών φακών επαφής, συμπεριλαμβανομένης και της Menicon. Η χρήση φακών επαφής με σύστημα σταδιακής αποδέσμευσης φαρμάκων (drug delivery system) στον οφθαλμό, οι «έξυπνοι» φακοί επαφής, ικανοί να παρακολουθούν διακυμάνσεις στα επίπεδα της ενδοφθάλμιας πίεσης και στο σάκχαρο στο αίμα, και οι ειδικά σχεδιασμένοι φακοί «αντι-μυωπίας», γνωστοί ως φακοί ορθοκερατολογίας που προσδίδουν τη δυνατότητα πρώιμης αντιμετώπισης της μυωπίας και λειτουργικότερη όραση, αποτελούν αντικείμενα ολοένα αυξανόμενου ενδιαφέροντος παγκοσμίως, τόσο από την επιστημονική όσο και από την ερευνητική κοινότητα.

Σήμερα, εκτιμάται ότι περισσότεροι από εικοσιπέντε εκατομμύρια άνθρωποι στην Ευρώπη, 40 εκατομμύρια στις Η.Π.Α και τριακόσιες πενήντα χιλιάδες στην Ελλάδα χρησιμοποιούν φακούς επαφής. Η ασφαλής και επιτυχής χρήση των φακών επαφής προϋποθέτει την πιστή συμμόρφωση με τους κανόνες φροντίδας συντήρησης και υγιεινής, που θα πρέπει κάθε φορά να παρέχονται από τον εφαρμοστή. Λαμβάνοντας υπ’ όψιν την ευελιξία και την άνεση που παρέχουν οι φακοί επαφής, σε συνδυασμό με τα νέα τεχνολογικά επιτεύγματα που συντελούνται στον τομέα, όλο και περισσότεροι άνθρωποι αναμένεται να οδηγούνται στη χρήση των φακών επαφής για πρακτικούς, αισθητικούς και θεραπευτικούς λόγους.